• Léa Poggioli

Qui est Joseph Pilates, inventeur de la méthode éponyme ?

Mis à jour : avr. 13


Si vous vous intéressez au sport, à la remise en forme et au bien-être, vous avez probablement déjà entendu parler du Pilates. Il s’agit d’une méthode de renforcement musculaire qui agit sur les muscles profonds, responsables de la tenue de notre posture. Mais connaissez-vous l’origine du nom Pilates ? Avez-vous déjà entendu parler de l’inventeur de la méthode pilates ? Et savez-vous qui est Joseph Pilates ? Développée et pratiquée à New-York, fruit de sa propre histoire personnelle, sa méthode de conditionnement physique a permis à de nombreux adeptes d’améliorer la conscience de leur propre corps. Combinée à une maîtrise de la respiration et une certaine concentration, on y explore ses capacités et ses limites. Retour sur la vie et l’histoire du fondateur de la méthode Pilates.


La vie et l’histoire de Joseph Pilates


C’est en Allemagne, en 1883 que nait Joseph Pilates. Son histoire commence, dès sa naissance, par un lien avec le corps et le bien-être, puisque son père est un athlète de haut niveau et sa mère une naturopathe reconnue.


Enfant, il souffre de plusieurs problèmes de santé : rachitisme, asthme et rhumatisme articulaire. Comme d’autres personnes, telle que BKS Iyengar qui a développé un courant de yoga du même nom, Joseph Pilates s’interesse aux techniques de respiration et à l’anatomie, d’abord, pour soigner ses propres problèmes de santé. Il réalise, dès l’age de 14 ans, des planches anatomiques et observe les mouvements naturels des animaux pour s’en inspirer.


Il étudie et pratique de nombreuses disciplines sportives comme le yoga, les arts martiaux, la boxe ou encore la gymnastique. Joseph est persuadé que la santé mentale et physique sont reliées.


En 1912 il déménage en Angleterre et devient boxeur professionnel, enseignant les techniques d’autodéfense dans les écoles de police. Il est fait prisonnier pendant la première guerre mondiale sur l’île de Man. C’est en prison qu’il développe et enseigne à ses codétenus les fondements de ce qui deviendra, quelques années plus tard, sa méthode. Joseph Pilates invente également en prison le concept des machines, en utilisant des lits de camp qu’il bricole. Il constate l’efficacité qu’elles pourraient avoir en comparaison avec un entraînement sur tapis.


À la libération, Joseph retourne vivre en Allemagne, où son expérience d’entraineur et d’athlète est hautement reconnue. Il quitte le pays en 1926 pour s’installer à New York. Il rencontre d’ailleurs sa future femme, infirmière, au cours du voyage en bateau.


C’est à New York que Joseph Pilates va développer et enseigner, avec l’aide de sa femme Clara, une méthode sportive de conditionnement physique. Elle s’appelle à l’époque la “Contrology” et deviendra la méthode Pilates que nous connaissons aujourd’hui.


La méthode inventée par Joseph Pilates


Ainsi Joseph Pilates ouvre à la fin des années 1920 un club sur la 8ᵉ avenue à New-York. La méthode qu’ils y enseignent, avec sa femme, rencontre un franc succès auprès des danseurs et des athlètes, comme des femmes au foyer.

Elle est notamment vantée par ses adeptes pour offrir une rééducation rapide suite à des blessures et surtout allier renforcement musculaire et souplesse. Parmi ses élèves “stars”, Joseph Pilates enseignera sa méthode à des danseurs de renommée internationale, comme Martha Graham ou George Balanchine, futur fondateur du New York City Ballet.

À cette époque, la Contrology est une méthode de remise en forme constituée d’une série d’environ 500 exercices, qui se pratiquent au sol et avec les machines qu’il a lui-même conçues. Les appareils les plus connus sont le Cadillac et le Reformer, imaginés notamment pendant son séjour en prison. La méthode apparait comme révolutionnaire. Elle place la respiration et l’équilibre entre mental et physique au cœur de la pratique.

L’origine du nom Pilates fait donc simplement référence à son père fondateur, même s’il ne l’avait pas lui-même nommée ainsi. Après son décès, la méthode est enseignée partout dans le monde par ses premiers élèves, contribuant à sa diffusion. La popularisation à grande échelle de la discipline va également se faire grâce à son adoption par de nombreuses stars de Hollywood dans les années 2000.


Aujourd’hui la méthode Pilates est une pratique de gymnastique douce qui allie respiration et exercices physiques. Elle se pratique encore soit au sol, soit à l’aide d’appareils (comme le reformer) et d’objets proprioceptifs (ballons, ressorts, élastiques) pour inciter le corps à utiliser les muscles profonds et stabilisateurs.


C’est une méthode de renforcement musculaire dans laquelle les muscles du centre du corps, les abdominaux, les muscles du dos et du plancher pelvien sont particulièrement sollicités.


La méthode Pilates repose sur 6 concepts fondamentaux :


● la respiration qui est pratiquée de manière spécifique pendant la séance ;

● la concentration qui doit permettre de prendre conscience de l’exécution de chaque mouvement pour un bénéfice optimal ;

● le centrage qui implique que chaque mouvement parte du centre énergétique du corps, les abdominaux ;

● le contrôle de chaque posture, avec lequel chaque mouvement doit être effectué avec conscience ;

● la fluidité dans l’exécution des mouvements pour apporter une certaine harmonie ;

● la précision dans l’exécution des postures, car la qualité du mouvement prime sur la quantité, chaque geste devant être effectué pour rechercher un alignement et agir correctement sur les muscles.


Depuis la création de la méthode par Joseph Pilates dans les années 1920, la pratique s’est considérablement diffusée, développée, professionnalisée et différentes variantes ont vu le jour. Pratiquée régulièrement, c’est une discipline qui améliore la posture, permet de se muscler, de gagner en souplesse. Mais elle offre aussi des bénéfices sur le bien-être plus général en réduisant le stress, en développant une meilleure conscience de son corps et en trouvant un équilibre avec son esprit. Découvrez sans plus attendre les cours de Pilates, collectifs ou particuliers avec Cécile Dos santos.

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